Geschichte & Kultur

Warum Robert Frost das Gedicht, das er zur Amtseinführung von John F. Kennedy schrieb, nicht lesen konnte

Am 26. März 1959, vor einem Abendessen zu Ehren seines 85. Geburtstags, Robert Frost hielt vor einer Menge Reportern im Waldorf-Astoria-Hotel in New York City Gericht.

Auf eine Frage zum angeblichen Niedergang Neuenglands, seiner langjährigen Heimatbasis und poetischen Muse, antwortete Frost: „Der nächste Präsident der Vereinigten Staaten wird aus Boston kommen. Klingt das so, als würde Neuengland verfallen?“

Auf die anschließende Frage, über wen er spreche, antwortete Frost: „Er ist ein Puritaner namens Kennedy. Die einzigen Puritaner, die heutzutage noch übrig sind, sind die römischen Katholiken. Dort.



Der Puritaner, von dem er sprach – John F. Kennedy – diente noch als Junior-Senator von Massachusetts und war mehrere Monate schüchtern, seine Kandidatur offiziell bekannt zu geben. Dennoch freute sich JFK über die frühe Bestätigung und schrieb Frost bald, um sich bei ihm zu bedanken.

Der Dichter setzte seine inoffizielle Arbeit für die Kennedy-Kampagne fort und wiederholte seine Vorhersage des Wahlergebnisses bei zahlreichen öffentlichen Veranstaltungen. Der Kandidat der Demokraten wiederum übernahm die letzte Strophe von Frosts Gedicht „Stopping by Woods on a Snowy Evening“, um seine Stump-Rede zu beenden: „But I have Promises to Keep, / And Miles To Go Before I Sleep.“

Kennedy lud Frost persönlich ein, bei der Amtseinführung von JFK zu lesen

Nach seinem knappen Sieg vorbei Richard Nixon Im November 1960 unterbreitete Kennedy ein Angebot, Frost als erster Dichter bei einer Amtseinführung des Präsidenten lesen zu lassen.

Per Telegraf antwortete Frost: „Wenn Sie in Ihrem Alter die Ehre ertragen können, zum Präsidenten der Vereinigten Staaten ernannt zu werden, sollte ich in meinem Alter in der Lage sein, die Ehre zu tragen, an Ihrer Amtseinführung teilzunehmen. Vielleicht bin ich es nicht gleich, aber ich kann es für meine Sache akzeptieren – die Künste, die Poesie, die jetzt zum ersten Mal in die Angelegenheiten der Staatsmänner aufgenommen werden.

Kennedy fragte dann Frost, ob er ein neues Gedicht für die Zeremonie komponieren könne. Als dies abgelehnt wurde, bat der gewählte Präsident um eine Lesung von „The Gift Outright“, einer Ode an den amerikanischen Exzeptionalismus, die erstmals 1942 veröffentlicht und von ihrem Autor als „eine Geschichte der Vereinigten Staaten in einem Dutzend [eigentlich 16] Zeilen“ beschrieben wurde von Blankversen.'

Kennedy hatte noch eine weitere Bitte, den letzten Satz über unsere große Nation zu ändern, „So wie sie war, so wie sie werden würde“, in das optimistischere „So wie sie werden wird“. Obwohl der Dichter normalerweise nicht geneigt ist, seine sorgfältige Formulierung zu optimieren, stimmte er widerwillig zu.

  Lyndon B. Johnson unterstützt den Dichter Robert Frost während der Amtseinführungszeremonie für Präsident John F. Kennedy

Lyndon B. Johnson assistiert Robert Frost bei der Antrittszeremonie für John F. Kennedy.

Foto: Paul Schutzer/The LIFE Picture Collection über Getty Images/Getty Images

Frost komponierte „Dedication“ für diesen Anlass

Trotz seiner früheren Ablehnung fühlte sich Frost von diesem Anlass inspiriert und machte sich daran, ein neues Werk zu komponieren. Das Gedicht mit dem Titel „Dedication“ klang in vielen der gleichen patriotischen Töne wie „A Gift Outright“, nur mit expliziten Verweisen auf zeitgenössische Ereignisse („The Greatest Vote a People ever Cast, / So close but sure to beeded by“).

Am Morgen der Amtseinführung, dem 20. Januar 1961, präsentierte Frost das Gedicht dem neuen Innenminister Stewart L. Udall in seinem Hotelzimmer. Angenehm überrascht ließ Udall eine neue Kopie schreiben, bevor er Frost zur Zeremonie mit dem Dichter entführte, der beabsichtigte, „Dedication“ als Einleitung zu „The Gift Outright“ zu lesen.

Die Sonne war so hell, dass Frost „Widmung“ nicht lesen konnte

Die Einweihung fand an einem sonnigen, aber bitterkalten Tag im US-Kapitol statt. Nach etwa einer Stunde machte sich Frost auf den Weg zum Podium und begann, „Dedication“ zu lesen, hörte aber bald auf: Das grelle Sonnenlicht, das vom schneebedeckten Boden reflektiert wurde, war viel zu hell für ein Paar 86-jähriger Augen.

Vizepräsident Lyndon B. Johnson versuchte, die Sonne mit seinem Hut zu blockieren, aber Frost gab die Bemühungen ganz auf und begann, 'The Gift Outright' aus dem Gedächtnis zu rezitieren.

Kennedys Bitte folgend, schloss er das kurze Gedicht mit seiner eigenen zusätzlichen Betonung: „So wie sie war, wie sie möchten werden, hat geworden, und ich – und für diese Gelegenheit lass mich das ändern in – was sie Wille werden.'

Das Publikum brüllte vor Zustimmung und schien den Dichter nicht zu bemerken, der dem „gewählten Präsidenten, Mr. John Finley“ dankte.

Am nächsten Tag, Die Washington Post zitierte die Lesung als einen der Höhepunkte der Zeremonie und bemerkte: 'Robert Frost hat auf seine natürliche Weise die Herzen der Eröffnungsmenge gestohlen.'

Obwohl Frost Berichten zufolge von der Wendung der Ereignisse in Verlegenheit gebracht wurde, wurde dies zu einem triumphalen Schlussstein seiner Karriere, einem nicht geschriebenen Moment, der seiner Verbindung mit einem legendären Präsidenten zu Beginn eines neuen Kapitels in der amerikanischen Geschichte ein Denkmal setzte.