Schwarze Geschichte

Wie Lonnie Johnson den Super Soaker erfand

In den letzten 30 Jahren haben Kinder (und mehr als ein paar Erwachsene) auf der ganzen Welt ihre Super Soaker herausgeholt und ihre Wasserpistolenkämpfe in der Nachbarschaft erobert. Die Hochleistungs-Wasser-Panzerfaust ist an sich schon ein beeindruckendes Stück Technik, aber ihre Herkunft und ihr Vermächtnis machen sie zu einem Stück lebendiger Geschichte.

Während der Super Soaker 1990 zum ersten Mal in die Regale der Spielzeugläden kam, als er als Power Drencher bekannt war, wurde er tatsächlich erstmals 1982 im Badezimmer und Keller eines NASA-Ingenieurs mit dem Namen konzipiert Lonnie Johnson . Seine Geschichte ist der Höhepunkt von Intelligenz und Ehrgeiz sowie ein bemerkenswerter Erfolg angesichts des systemischen Rassismus.

Johnson bewies schon früh seine wissenschaftlichen Fähigkeiten

Johnson wurde 1949 in Mobile, Alabama, geboren und war von Natur aus neugierig, und sein Interesse an Wissenschaft und Technologie wurde von seinem Vater, einem Militärstützpunkt, gefördert LKW Fahrer , wer lehrte ihn, wie elektrischer Strom funktioniert und wie man Haushaltsgeräte repariert.



„Die Unterstützung meiner Eltern war eine große Sache“, sagte er einmal Smithsonian Institut . „Als Kind habe ich mit Raketen gespielt. Eines Tages stellte ich auf dem Herd etwas Raketentreibstoff her. Es entzündete sich und hätte beinahe das Haus niederbrennen können. Anstatt [zu schreien] haben meine Eltern mir eine Kochplatte besorgt und gesagt: ‚Mach so was draussen.‘“

Johnson war unter seinen Freunden als „der Professor“ bekannt, dank seines unheimlichen Wissens über mechanische Technologie und seiner endlosen Experimente. Zusammen bauten sie Motoren aus Schrottteilen und befestigten sie auf Gokarts, während Johnson unzählige Stunden zu Hause damit verbrachte, die Grundlagen der Robotik zu lernen.

In der High School war Johnson dazu übergegangen, seinen eigenen Roboter zu bauen, und in seinem Abschlussjahr nahm er mit seiner Kreation namens Linex an einer Wissenschaftsmesse teil, die von der Junior Engineering Technical Society der University of Alabama veranstaltet wurde. „Er war 1 Meter groß, hatte Schultern, die sich drehen konnten, und zwei Arme mit Ellbogen und Handgelenken, die sich drehen ließen“, sagte Johnson später erinnert . „Er konnte sich drehen und auf Rädern bewegen.“

Das war 1968, in einem Alabama, das noch immer von Segregation und offenem Rassismus in allen Lebensbereichen geprägt war. Johnson besuchte eine segregierte High School und war der einzige schwarze Teilnehmer an der Wissenschaftsmesse der University of Alabama. Linex war so beeindruckend, dass sie Johnson den ersten Platz nicht verweigern konnten, eine große Leistung, die ihm auch eine schmerzhafte Lektion erteilte: Obwohl er einen unglaublichen Roboter aus Altmetall schuf, zeigte niemand von der University of Alabama Interesse an der akademischen Zukunft von solch ein offensichtlich talentierter junger Wissenschaftler.

Stattdessen besuchte Johnson die berühmte Tuskegee University, die er mit einem Abschluss in Maschinenbau und einem Master in Nukleartechnik abschloss und 1975 seine Schulausbildung abschloss. Anschließend arbeitete er für die Air Force seinen Teil des ROTC-Stipendiums erfüllen die der Militärzweig für seine Schulausbildung übernommen hatte. Während seiner Zeit bei der Air Force erhielt er sein erstes Patent für eine Erfindung, die er „Digital Distance Measuring Instrument“ nannte. Einfach ausgedrückt, es war eine frühe Version der DVD-Lesetechnologie, eine Innovation, die er später erfand genannt „der große Fisch, der davongekommen ist“, weil er es nicht weiter verfolgt hat.

Glücklicherweise war dies erst der Anfang von Johnsons Karriere, sodass jegliches Bedauern von seinen späteren Erfolgen in den Schatten gestellt werden würde. 1979 wurde er vom Jet Propulsion Laboratory der NASA eingestellt und begann ein wichtiges neues Kapitel in seiner Karriere.

  Lonnie Johnson hält einen Super Soaker und sein US-Patent, während er im Juni 1992 auf dem Rasen vor seinem Haus sitzt

Lonnie Johnson hält einen Super Soaker und sein US-Patent, während er im Juni 1992 auf dem Rasen vor seinem Haus sitzt

Foto: Thomas S. England/The LIFE Images Collection über Getty Images/Getty Images

Die Inspiration für den Super Soaker kam beim Experimentieren für eine große NASA-Mission

Bei der NASA war Johnson Teil des Historischen Galileo-Mission , die auf dem Weg zum größten Planeten des Sonnensystems ein unbemanntes Raumschiff entsandte, um Jupiter und die Tiefen des Weltraums zu untersuchen. Eines Abends, als er mit Ideen für ein neues Kühlsystem herumtüftelte, das Wasser anstelle des umweltschädlichen Freons verwendet, schloss er eine Düse an sein Badezimmerwaschbecken an.

„Ich habe versehentlich einen Wasserstrahl über ein Badezimmer geschossen, in dem ich das Experiment durchführte, und dachte mir: ‚Das wäre eine großartige Waffe‘“, erzählte er später Beliebte Mechanik .

Die Idee musste auf Eis gelegt werden, damit Johnson von Pasadena nach Nebraska ziehen konnte, wo er 1982 wieder zur Air Force ging, um an einem sehr heiklen Projekt zu arbeiten. Tagsüber arbeitete er am ersten B-52-Stealth-Bomber auf der Air Force Base, und nachts entwarf und baute er Plexiglasteile für eine Wasserpistole auf der Drehbank in seinem Keller.

Nach der Fertigstellung übergab Johnson den ersten Prototyp an seine 7-jährige Tochter Aneka, die ihn benutzte, um jedes andere Kind auf dem Luftwaffenstützpunkt absolut zu zerstören. Der Wasserpistolen-Prototyp war ein Erfolg. Johnsons ursprünglicher Plan war es, die Waffen selbst herzustellen, aber das Angebot von 200.000 US-Dollar, das er erhielt, um die ersten 1.000 Waffen in den Läden zu bekommen, war viel zu hoch, als dass er es alleine bewältigen könnte.

Es dauerte sieben Jahre, bis der Super Soaker in die Regale kam

Damit begann eine siebenjährige Suche nach einem Produktionspartner, die erst nach einer zufälligen Begegnung auf der American International Toy Fair in New York endete. Ein Vertreter der in Philadelphia ansässigen Spielzeugfirma Larami signalisierte Interesse an dem Prototyp und bot an, Johnson im Büro zu empfangen, falls er sich jemals in Philadelphia wiederfinden sollte.

Johnson hatte zu diesem Zeitpunkt bereits ein Spielzeug unter seinem Gürtel, ein weiteres Druckluftgerät genannt Jammin’ Jet , die größtenteils ausfiel, weil sie mit einem Defekt ausgeliefert wurde. Diesmal war er bestrebt, die Dinge richtig zu machen, und obwohl Larami weitgehend für gefälschte Spielzeuge bekannt war, waren sie die einzigen, die Interesse zeigten. Johnson ging nach Hause, gestaltete die Wasserpistole neu, fügte einen Wassertank aus einer Zwei-Liter-Sodaflasche auf dem Lauf hinzu und machte seinen Pitch.

„Ich nahm die Waffe aus meinem Koffer“, erinnerte sich Johnson. „Sie fragten, ob es funktioniert, und ich spritzte Wasser durch den Konferenzraum.“

Das war das. Larami stellte 1990 die erste Reihe der Waffe, die damals als Power Drencher bekannt war, in die Regale. Sie war ein sofortiger Erfolg, und nachdem sie im nächsten Jahr neu gestaltet und in Super Soaker umbenannt wurde, gingen die Verkäufe mit mehr als zwei durch die Decke Millionen verkaufte Einheiten im Sommer 1991.

  Lonnie Johnson feuerte einen Super Soaker ab, während er im Juni 1992 auf Gras vor seinem Haus stand

Lonnie Johnson feuert einen Super Soaker ab, Juni 1992

Foto: Thomas S. England/The LIFE Images Collection über Getty Images/Getty Images

„The Super Soaker“ hat über eine Milliarde Dollar eingespielt

Der Super Soaker hat seit seiner Markteinführung über 250 Millionen Einheiten verkauft und Larami und dann Hasbro, das den Spielzeughersteller in den 90er Jahren gekauft hat, in den letzten 30 Jahren weit über 1 Milliarde US-Dollar eingebracht. Im Jahr 2015 war der Super Soaker in die National Toy Hall of Fame aufgenommen .

Johnson begnügte sich nicht damit, mit dem Spielzeug einfach ein Vermögen zu machen – er ging für einige Zeit zurück zur NASA und half dann Hasbro mit innovativen Innovationen für seine Nerf-Linie. Jetzt leitet er sein eigenes Labor, hat über 100 Patente erhalten und hilft als Mentor einer neuen Generation von Wissenschaftlern, mit besonderem Fokus auf junge Farbige.

„Wenn Sie sich große Unternehmen ansehen, beträgt die Minderheitenrepräsentation nur etwa 10 Prozent, aber Minderheiten machen 30 Prozent der Bevölkerung aus – bald 40 Prozent“, er sagte im Jahr 2017 . „Wir können die Technologieführerschaft in der Welt nicht behaupten, wenn wir große Teile unserer Bevölkerung außen vor lassen. Wir brauchen alle Mann an Deck. Das ist etwas, was ich den Leuten bei jeder Gelegenheit betone.“